Neogen (23,03 - 2,588 mya v.h.)

Tabelle Neogen ((C) Ralf Krüger)
Tabelle Neogen ((C) Ralf Krüger)

 

Fauna

Unter den Echinodermata (Stachelhäuter) waren besonders die irregulären Seeigel weit verbreitet. Die Wirbeltiere des Neogens sind durch zahlreiche adaptive Radiationen gekennzeichnet, die Frösche, Schlangen, Singvögel, Nagetiere, Wale, Primaten und viele weitere Säugetiergruppen betraf. Unter den Paarhufern (Artiodactyla) ist z.B. eine Radiation bei den Familien der Hirsche, Giraffen und Rinder zu verzeichnen. Die Radiationen der Wirbeltiergruppen resultierten v.a. aus der Klimaänderung während des Neogens und den dadurch entstandenen offenen Wäldern und Savannen, die eine Vielzahl von neuen Lebensräumen boten.

Schließlich erfolgte während des Neogens die Entwicklung des Menschen aus den Menschenaffen. Die ältesten Fossilien aus der Familie der Menschen (Hominidae) stammen aus dem Unterpliozän von Ostafrika und sind etwa 4 Mio. Jahre alt. Sie gehören zu der Art Australopithecus afarensis, von der u.a. ein weitgehend vollständiges Skelett bekannt ist ("Lucy"). Aus der Struktur des Beckens ist ersichtlich, dass diese Art bereits vollständig an einen aufrechten Gang (Bipedie) angepasst war. Der Schädel hatte dagegen noch zahlreiche affenähnliche Züge. Vertreter der Gattung Homo haben sich vermutlich aus den Australopithecinen entwickelt. Die älteste Art ist Homo habilis und stammt mit einem Alter von etwa 2 Mio. Jahren aus dem jüngsten Neogen. Die nachfolgende Art Homo erectus wurde im ältesten Pleistozän gefunden und ist etwa 1,6 Mio. Jahre alt.

 

Flora

Durch die allmähliche Abkühlung kam es im Neogen zu einem regelrechten Aufschwung von bedecktsamigen Pflanzen, die sich in dieser Periode rasant weiterentwickelten und kontinuierlich neue Arten bildeten. Aus dem gesamten Tertiär sind den Wissenschaftlern heute weit über 200 000 verschiedene Arten von Bedecktsamern bekannt.

Die hier in einem mehr oder weniger gemäßigten Klima lebenden pliozänen (Pliozän) Pflanzen- und Tiergemeinschaften wurden zum Ursprung von Flora und Fauna der heutigen temperierten Laubmischwälder von Asien, Europa und Nordamerika.

 

Klima

Das Neogen brachte eine Phase verstärkter Abkühlung bis zum Beginn der ersten Vereisungen in der untersten Stufe des Quartärs.

Zu Beginn des Neogens, im Miozän, kann das Klima auch im nordatlantisch-skandinavischen Raum noch als gemäßigt bezeichnet werden. Das geht aus der Untersuchung der Zusammensetzung der fossilen Meeresfauna hervor.

Im unteren Pliozän kam es zu einer ersten starken Abkühlungsphase im Bereich der Pole, der nochmals eine längere Erwärmung folgte. Ein wechselnder, aber relativ rascher Abfall der Temperaturkurven folgte im Pliozän.

Am Ende des Pliozäns kam es zur Vereisung der Polkappen. Auf dem Kontinent Antarktika wurden Eismassen abgelagert und dadurch dem Wasserkreislauf entzogen. Dies führte zu einem ersten Absinken des Meeresspiegels.